Alors que le programme de repas scolaires universels touche à sa fin, Biden cherche d’autres moyens d’apporter de la nourriture aux écoliers.

“L’USDA examine tous les outils à sa disposition pour alléger le fardeau que la pandémie a imposé aux districts scolaires, mais l’ampleur de ce problème nécessite une action du Congrès”, a déclaré un porte-parole du département dans un communiqué. “Les districts scolaires américains et les familles ont besoin d’aide et le Congrès peut fournir cette aide.”

Les responsables de Biden ont du mal à obtenir une petite somme d’argent pour les repas scolaires après que le Congrès n’a pas prolongé les exemptions universelles actuelles de repas scolaires adoptées dans les premiers mois de Covid-19. Ces exemptions permettaient non seulement aux écoles de fournir des repas gratuits à tous les élèves, quel que soit leur revenu, ce qui réduisait la paperasserie, mais permettaient également aux responsables de l’école d’acheter toute nourriture disponible pour les repas scolaires, quelle que soit la nutrition fédérale et sans pénalité financière. Les exemptions expirent cependant le 30 juin. Et les responsables gouvernementaux reconnaissent que l’impact sera énorme, même s’ils libèrent 1 milliard de dollars supplémentaires pour acheter plus de nourriture.

Le financement des repas scolaires, comme les autres aides gouvernementales offertes pendant la pandémie, est au centre d’une bataille politique entre démocrates et républicains. Chef de la minorité au Sénat Mitch McConnell et une majorité de républicains au Congrès s’opposent à toute décision d’étendre le financement, citant le coût important – environ 11 milliards de dollars. Les démocrates et la Maison Blanche ont été pris au dépourvu par leur opposition ce printemps et ont eu du mal au cours des mois qui ont suivi pour trouver une alternative avant la date d’expiration.

Un groupe de sénateurs, mené par le président de la commission de l’agriculture Debbie Stabenow (D-Mich.), espèrent toujours parvenir à un accord pour financer une extension complète des exemptions. Stabenow a de nouveau fait pression pour une prolongation au Sénat mercredi, mais a déploré que seuls deux républicains soutiennent actuellement une telle mesure – Sens. Lisa Murkowski d’Alaska et Susan Collins du Maine. Stabenow parle cependant au sénateur républicain. Jean Boozman (Ark.), le meilleur républicain du comité de l’agriculture, pour tenter de parvenir à un accord, selon deux personnes.

Le secrétaire à l’Agriculture, Tom Vilsack, a également personnellement pressé McConnell et d’autres sénateurs républicains lors d’une audience à la fin du mois dernier de reconsidérer leur opposition à l’extension.

Lorsque McConnell a fait valoir que l’administration Biden était à blâmer pour les familles aux prises avec une inflation élevée, Vilsack a répondu: “C’est pourquoi nous appelons à la poursuite pour une autre année des repas scolaires gratuits universels.”

Vilsack a déclaré aux journalistes après l’audience qu’il avait discuté des exemptions avec Boozman et Sen. Jean Hoeven du Dakota du Nord, mais l’effort d’étendre le financement “n’a pas fonctionné parce que [congressional] les dirigeants ont pris la décision de ne pas le laisser fonctionner. Il a dit qu’il avait toujours “l’espoir” que le Congrès étende les exemptions, mais a promis que l’USDA chercherait des alternatives même s’il ne pouvait pas financer une solution complète.

Lorsque les exemptions de l’ère pandémique prendront fin, les écoles seront financièrement pénalisées si elles ne servent pas les bonnes options de repas ou ne répondent pas à des besoins nutritionnels spécifiques, a déclaré Jillien Meier, directrice des partenariats et des stratégies de campagne du groupe anti-faim No Kid Hungry. Les exemptions donnent aux écoles la possibilité de remplacer tous les aliments qu’elles peuvent trouver car elles font face à de graves problèmes de chaîne d’approvisionnement pour les fournitures alimentaires scolaires et aux coûts élevés pour les consommateurs.

Les défenseurs de la faim affirment que les exemptions ont empêché la pire augmentation attendue de l’insécurité alimentaire pendant la pandémie. Et ils avertissent que la perte de financement à partir de juillet augmentera brusquement la faim de millions d’Américains qui ont fait confiance au programme. Certains vendeurs de produits alimentaires ont déjà commencé à annuler les commandes scolaires avant l’expiration des exemptions, en partie en raison du coût élevé des aliments.

“Nous nous attendions à ce que l’insécurité alimentaire des enfants monte en flèche pendant la pandémie, mais elle est restée largement inchangée”, a déclaré Meier. “Nous attribuons pleinement cela aux exemptions de repas scolaires.”

“Maintenant, annulons tout cela”, a déclaré Meier.

Les républicains ne sont pas d’accord avec la façon dont l’administration Biden a utilisé les responsables des urgences pour renforcer les programmes fédéraux de nutrition.

“C’est un autre exemple de mes collègues qui essaient de prendre une pandémie d’urgence – les exemptions – et de les transformer en changements permanents qui durent pour toujours”, a déclaré le sénateur. Thomas Tillis (RN.C.) a déclaré en mars.

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