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WASHINGTON – Les prix de l’essence, de la nourriture et d’autres produits de première nécessité ont bondi en mai, poussant l’inflation à un nouveau sommet en quatre décennies et ne donnant aucun répit aux familles américaines face à la hausse des coûts.

Les prix à la consommation ont augmenté de 8,6% le mois dernier par rapport aux 12 mois précédents, plus rapidement que l’augmentation annuelle de 8,3% en avril, a annoncé vendredi le département du Travail.

Sur une base mensuelle, les prix ont bondi de 1% d’avril à mai, une forte augmentation par rapport à l’augmentation de 0,3% de mars à avril. Les prix beaucoup plus élevés de l’essence étaient à blâmer pour la majeure partie de cette augmentation.

L’inflation rampante aux États-Unis exerce de fortes pressions sur les familles, les obligeant à payer beaucoup plus pour la nourriture, l’essence et le loyer et réduisant leur capacité à acheter des articles discrétionnaires, des coupes de cheveux à l’électronique.

Les Américains à faible revenu, les Noirs et les Hispaniques en particulier sont en difficulté car, en moyenne, une plus grande proportion de leurs revenus est consommée par les nécessités.

Les économistes s’attendent à ce que l’inflation diminue cette année, mais pas beaucoup. Certains analystes ont prédit que la jauge d’inflation publiée vendredi par le gouvernement – l’indice des prix à la consommation – pourrait tomber en dessous de 7% d’ici la fin de l’année.

En mars, l’IPC annuel a atteint 8,5 %, le taux le plus élevé depuis 1982.

Une inflation élevée a également contraint la Réserve fédérale à ce qui sera probablement la série de hausses de taux d’intérêt la plus rapide en trois décennies. En augmentant agressivement les coûts d’emprunt, la Fed espère refroidir suffisamment les dépenses et la croissance pour contenir l’inflation sans plonger l’économie dans la récession. Pour la banque centrale, ce sera un difficile exercice d’équilibre.

Les sondages montrent que les Américains considèrent l’inflation élevée comme le plus gros problème du pays, et la plupart désapprouvent la gestion de l’économie par le président Joe Biden. Les républicains du Congrès martèlent les démocrates sur la question à l’approche des élections de mi-mandat de cet automne.

L’inflation est restée élevée même si les sources de hausse des prix ont changé. Au départ, la forte demande de produits des Américains qui étaient coincés chez eux pendant des mois après l’impact du COVID a provoqué des pénuries et des problèmes de chaîne d’approvisionnement et fait grimper les prix des voitures, des meubles et des appareils électroménagers.

Maintenant, alors que les Américains recommencent à dépenser pour les services, y compris les voyages, les divertissements et les restaurants, les coûts des billets d’avion, des chambres d’hôtel et des repas au restaurant ont grimpé en flèche. L’invasion de l’Ukraine par la Russie a encore accéléré les prix du pétrole et du gaz naturel.

Et avec la Chine assouplissant les verrouillages stricts du COVID à Shanghai et ailleurs, un plus grand nombre de ses citoyens conduisent, ce qui fait encore grimper les prix du pétrole.

Les prix des biens devraient baisser dans les mois à venir. De nombreux grands détaillants, dont Target, Walmart et Macy’s, ont signalé qu’ils sont maintenant coincés avec beaucoup de meubles, d’appareils électroniques et d’autres produits qu’ils ont commandés lorsque ces articles étaient les plus demandés et qu’ils devront les réduire.

Même ainsi, la hausse des prix de l’essence ronge les finances de millions d’Américains. Les prix à la pompe sont en moyenne de près de 5 $ le gallon à l’échelle nationale et se rapprochent du record ajusté en fonction de l’inflation d’environ 5,40 $ établi en 2008.

Des recherches menées par le Bank of America Institute, qui utilise des données anonymisées provenant de millions de comptes de cartes de crédit et de débit de ses clients, montrent que les dépenses en essence consomment une plus grande part du budget des consommateurs et entravent leur capacité à acheter d’autres articles.

Pour les ménages à faible revenu – définis comme ceux dont le revenu est inférieur à 50 000 $ – les dépenses en essence ont atteint près de 10 % de toutes les dépenses par carte de crédit et de débit au cours de la dernière semaine de mai, a déclaré l’institut dans un rapport cette semaine. C’est en hausse par rapport à environ 7,5 % en février, une forte augmentation en si peu de temps.

Les dépenses de tous les clients de la banque en biens durables, tels que les meubles, l’électronique et la rénovation domiciliaire, ont diminué depuis un an, selon l’institut. Mais ses dépenses en billets d’avion, en hôtels et en divertissements ont continué d’augmenter.

Les économistes ont souligné ce déplacement des dépenses des biens vers les services comme une tendance qui devrait contribuer à faire baisser l’inflation d’ici la fin de l’année. Mais comme les salaires augmentent régulièrement pour de nombreux travailleurs, les prix augmentent également dans les services.

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