Les barrages vieillissants pourraient bientôt bénéficier d’un programme de prêts fédéraux de 7 milliards de {dollars}

Huit ans après la création du programme par le Congrès, le U.S. Army Corps of Engineers fait le premier pas vers l’offre de plus de 7 milliards de dollars de prêts soutenus par le gouvernement fédéral pour réparer des barrages vieillissants appartenant à des États, des gouvernements locaux et des entités privées aux États-Unis.

Le Corps a publié vendredi une proposition de règle pour le programme de prêts à faible taux d’intérêt, lançant un processus qui devrait ouvrir des demandes d’aide en 2023, a déclaré Aaron Snyder, directeur par intérim du programme de financement des infrastructures hydrauliques du Corps.

Le Corps National Inventory of Dams répertorie plus de 92 000 structures aux États-Unis, dont la plupart appartiennent à des propriétaires privés. La sécurité des barrages du pays a fait l’objet d’une attention accrue du public ces dernières années, en partie à cause de défaillances très médiatisées qui ont forcé l’évacuation de milliers d’habitants du Michigan et de la Californie.

“Il est nécessaire de réhabiliter un grand nombre de nos barrages aux États-Unis”, a déclaré Chuck Thompson, chef du Bureau de la sécurité des barrages du Nouveau-Mexique et président de l’Association of State Dam Safety Officials.

Mais il a ajouté: “La réhabilitation d’une grande installation comme un barrage nécessite un peu de financement, et c’est le genre de chose avec laquelle même les plus grands propriétaires ont souvent du mal.”

Une analyse récente de l’Associated Press a enregistré plus de 2 200 barrages en mauvais état ou insatisfaisants qui sont classés comme à haut risque, ce qui signifie que leur défaillance déclencherait probablement une inondation tuant au moins une personne. Ce nombre a considérablement augmenté par rapport à une analyse similaire de l’AP trois ans plus tôt.

Les barrages du pays ont un âge moyen de 61 ans et présentent souvent un plus grand risque que lorsqu’ils ont été conçus et construits. Des maisons, des entreprises et des autoroutes ont été construites sous des barrages qui se trouvaient autrefois dans des endroits éloignés. Un climat changeant avec des tempêtes intenses a forcé certains barrages au-delà de leurs conceptions originales. L’entretien a également été retardé, souvent parce que les propriétaires de barrages n’ont pas l’argent pour le payer.

L’Association of State Dam Safety Officers estime qu’il pourrait en coûter près de 76 milliards de dollars pour remettre en état près de 89 000 barrages appartenant à des particuliers, des entreprises, des associations communautaires, des États, des gouvernements locaux et des entités autres que le gouvernement américain.

Le nouveau programme de prêt fédéral “sape considérablement le besoin existant”, a déclaré Snyder.

La plupart des États n’ont pas de programmes de concession ou de prêt spécifiquement destinés à la réparation des barrages. Jusqu’à récemment, les fonds fédéraux destinés à l’amélioration des barrages étaient également limités.

Depuis 2019, l’Agence fédérale de gestion des urgences a réparti près de 32 millions de dollars entre 35 États et Porto Rico pour concevoir et réparer des barrages à haut risque. Le projet de loi sur les infrastructures de l’année dernière a injecté 585 millions de dollars supplémentaires dans ce programme, dont 75 millions de dollars réservés à l’enlèvement des barrages. Il a également fourni 118 millions de dollars pour réhabiliter d’anciens barrages construits par le National Resource Conservation Service, entre autres.

Mais tout cela n’est rien en comparaison des milliards de dollars de prêts qui seront bientôt disponibles via le Corps.

“Ce programme est d’une importance cruciale pour améliorer la sécurité publique, réduire les risques pour les communautés vulnérables et accroître la résilience climatique afin de faire évoluer nos infrastructures vieillissantes”, a déclaré Michael L. Connor, secrétaire adjoint de l’armée pour les travaux civils, dans un communiqué. annonçant la règle proposée.

Le programme de prêts du Corps a été autorisé par une loi de 2014 qui autorisait également les prêts du système d’eau de l’Agence de protection de l’environnement. L’EPA a accordé 88 prêts totalisant 15 milliards de dollars de 2018 à cette année.

Mais jusqu’à récemment, le Congrès n’avait pas réservé d’argent spécifiquement pour les prêts liés aux barrages. Par conséquent, le Corps n’a pas élaboré les règles nécessaires pour émettre des prêts pour ces réparations, a déclaré Snyder.

Cela a changé en décembre 2020, lorsque le Congrès a commencé à prendre une série de mesures pour affecter des fonds au soutien du programme de prêts. Il a reçu un important coup de pouce financier de la loi sur les investissements et l’emploi dans les infrastructures, signée par le président Joe Biden en novembre dernier.

Selon la règle proposée publiée vendredi, les prêts ne seraient disponibles que pour des projets d’une valeur d’au moins 20 millions de dollars, bien que les réparations sur plusieurs barrages puissent être regroupées pour atteindre ce seuil, a déclaré Snyder. Les prêts peuvent généralement couvrir jusqu’à 49 % des coûts. Mais cela peut s’étendre jusqu’à 80% des coûts pour des projets qui desservent des «communautés économiquement défavorisées» avec des niveaux de revenu faibles, une pauvreté persistante ou un chômage élevé.

Les bénéficiaires peuvent avoir jusqu’à 35 ans pour rembourser les prêts.

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